以开源挑战ARM,SiFive获6000万美元投资,高通、Intel等参投

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  据路透社报道,致力于将开源半导体技术商业化的加利福尼亚创业公司 SiFive Inc 周二表示,他们已从包括 SK Hynix 和沙特阿美在内的投资者筹集了额外的 6000 万美元资金。SiFive 还表示,其现有投资者(包括来自英特尔,高通和西部数据的风险投资部门)也加入了此轮融资。

  SiFive 成立于 2015 年,是全球首家基于 RISC-V 定制化的半导体企业,目前市值超过 1.85 亿美元,其创始人正是提出 RISC-V 指令集架构的伯克利研究团队。SiFive 是商用 RISC-V 处理器核心 IP、设计平台和芯片解决方案的领先者之一。从 2015 年开始,该公司便发布了多种基于 RISC-V 的处理器内核,主要针对从发烧友到主要制造商的各个级别的的各个级别的开发。

  2017 年,SiFive 公司发布的 U54-MC Coreplex,就是第一款支持 Linux、Unix 和 FreeBSD 的基于 RISC-V ISA 的芯片,其后的 2018 年 11 月,SiFive 又发布了 7 系列高性能 RISC-V CPU IP。其中,该系列 IP 可以提供最多单个组合 81 个内核的可扩展能力,实时 64 位内存寻址能力以及实时处理器和应用处理器的关联组合。这些功能目前仍然是 SiFive 独有,作为 RISC-V 开发团队创立的公司,其技术上的领先毋庸置疑,这一点从英特尔高通相继大手笔投资 SiFive 就可以看出。

  目前,SiFive 正在努力销售基于 RISC-V 架构的半导体设计,该架构是制造计算芯片的开放源代码,其基本架构可以免费使用,但 SiFive 将其放入可以由半导体工厂更容易制造的设计中,并添加了一些自己的技术来创建比单独使用免费架构更有用的处理器芯片。

  RISC-V 生态系统有意挑战软银旗下的 Arm,Arm 向三星电子和苹果等公司授予其专有芯片架构许可,这些公司中也有 SiFive 的投资者。

  一直以来,Arm 都是移动市场及物联网市场的最大 IP 提供商,但是近两年来,开源的基于精简指令集的 RISC-V 架构也开始迅速崛起。尤其是在中国市场,随着 2018 年中兴事件爆发之后,RISC-V 在国内市场更是备受关注。

  究其原因,主要是由于 Arm 的授权要求较高,授权费也非常高昂,同时除了获取 Arm 的指令集授权之外,Arm 的 CPU 内核是不允许做扩展的,相比之下 RISC-V 则是免费、开源的一套处理器架构,在技术上非常精简,容易实现,而且还可以自行进行扩展。正是基于这些优势,RISC-V 很快吸引了很多大公司参与其中。

  作为 Arm 的大客户之一,高通也参与投资 SiFive,这似乎预示着,高通未来将开发基于 RISC-V 架构的处理器,摆脱对于 Arm 的依赖。

  相对于强大的 Arm 来说,RISC-V 在某些方面虽然拥有一定的优势,但是仍然是一个才兴起不久的一个新的架构,在整体的技术实力及产业生态上仍相对薄弱。不过,作为 RISC-V 领域的领头羊,SiFive 也在积极的通过收购与合作改变这一局面。

  需要指出的是,RISC-V 架构的优势在于精简,具有出色的能效比,这也使得其更适用于对于能效要求较高的物联网及 AI 芯片市场。确实可以看到,目前 RISC-V 架构的内核也是更多的被应用于物联网市场及 AI 芯片领域。

  虽然 RISC-V 也可以做很多的扩展,增加很多的新的能力,但是与目前 Arm 已经非常成熟的功能强大的针对移动市场的 CPU 内核相比,依然还是相对较弱,更为关键的是在移动应用生态上缺乏足够的支持。

  总体来讲,RISC-V 想要在智能手机等移动市场对 Arm 形成颠覆应该是不可能的,但是在物联网市场,乃至 AI 及服务器市场则有机会与 Arm 进行竞争。

  SiFive 的 RISC-V 架构处理器有超过 100 项执照,全球前 10 大半导体业者中、有 6 家是该公司客户,当中包括高通、SK 海力士、英特尔等。SiFive 设计的芯片已应用于商业产品,例如华米科技的智能手表、韩国新创公司 Fadu 旗下一款储存装置。

  万亿互联智能设备组成的物联网新时代即将来临,SiFive 和 RISC-V 能否把握住新的机遇与 Arm 抢占最新市场,我们拭目以待。