消息称苹果斥资2亿美元收购Xnor.ai 看中边缘计算能力

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Xnor.ai 的计算机视觉工具可以使用苹果 iPhone 上的软件而无需借助云计算支持来识别物体

  1 月 16 日消息,据外媒报道,据知情人士透露,苹果已经收购了总部位于美国西雅图的 AI 初创公司 Xnor.ai,该公司专门从事低功耗、基于边缘的 AI 工具开发。

  早在 2016 年,苹果就曾高调收购了西雅图 AI 初创公司 Turi。不愿透露姓名的消息人士说,苹果支付的金额与收购 Turi 相似,在 2 亿美元左右。苹果和 Xnor.ai 没有立即回复置评请求。此举表明,Xnor.ai 的 AI 图像识别工具很可能成为未来 iPhone 和网络摄像头的标准功能。

  Xnor.ai 的收购标志着艾伦人工智能研究所(AI2) 的巨大胜利,该研究所由已故微软联合创始人保罗·艾伦(Paul Allen)创建,旨在推动 AI 研究。Xnor.ai 是继 Kitt.ai 之后,从 AI2 创业孵化器中第二个剥离的创企,Kitt.ai 于 2017 年被百度收购,交易金额不详。

  对于 Xnor.ai 的早期投资者来说,这笔交易也是一个巨大的胜利,其中包括西雅图风投公司 Madrona Venture Group 以及作为 Xnor.ai 人才库主要来源的华盛顿大学。

  这家成立三年的初创公司的秘诀与边缘 AI 有关,即机器学习和图像识别工具可以在低功耗设备上执行,而不是依赖云计算平台。2018 年,Xnor.ai 联合创始人阿里·法哈迪(Ali Farhadi)曾说:“我们已经能够将 AI 从云中扩展到每一台设备上。”


Xnor.ai 在西雅图弗里蒙特附近的办公室几乎空无一人,搬家显然正在进行中

  Xnor.ai 还开发了一个自助服务平台,使那些不擅长 AI 的软件开发人员,也可以将以 AI 为中心的代码和数据库放入以设备为中心的应用程序中。这两条创新主线交织在这家初创公司的座右铭中:“AI 无处不在,面向每个人。”

  当 Xnor.ai 去年被提名为 AI 创新奖时,法哈迪称:“我们让全球领先的品牌能够在从 2 美元的无电池硬件到云端的任何东西上运行最先进的深度学习模型,从而使‘AI 无处不在’成为现实。我们让任何开发者都能用一行代码部署无数针对边缘进行优化的 AI 模型,这是一个‘人人适用的 AI’真正成为现实的未来。”

  Xnor.ai 的名称指的是 XNOR 逻辑门,它是支持该系统硬件的一部分。风投公司 Madrona 和 AI2 在 2017 年用 260 万美元的种子资金让 Xnor.ai 启动。一年后,Madrona 在 Autotech Ventures、NGP Capital 和 Catapult Ventures 的额外支持下,领导了后续 1200 万美元的首轮融资。当 Xnor.ai 被剥离出来时,它只有 6 名员工,现在的员工人数超过了 70 人。

  Xnor.ai 最近在《福布斯》杂志“美国最有前途 AI 公司”排行榜上排名第 44 位。该公司在 2019 年取得了几项值得注意的进展,包括开发了一款能够在太阳能电池或硬币大小的电池上运行多年的独立 AI 芯片,一款可以自动监控杂货货架、支持 AI 的产品,以及将其基于边缘的个人识别技术内置到 Wyze Labs 低成本安全摄像头中的协议。


Xnor.ai 机器学习工程师海萨姆·巴格利内扎德(Hessam Bagherinezhad)、硬件工程师萨曼·恩德里帕里齐(Saman NDerparizi)和首席执行官法哈迪展示了可以使用太阳能驱动的 AI 检测人脸的芯片

  Wyze Labs 交易的起起落落首次暗示 Xnor.ai 出了大事:去年 11 月,Wyze 宣布 Xnor.ai 出人意料地退出交易,1 月中旬的固件更新将不得不从其相机中删除个人检测功能。Wyze 承诺,它将在今年晚些时候推出自己版本的这项功能。

  尽管多次询问,但 Xnor.ai 发言人拒绝透露与 Wyze 断绝关系的理由。最近,这家初创公司将其在线业务减少到只有一个带有电子邮件链接的网页。Xnor.ai 最近的 推ter 更新可以追溯到去年 10 月份。

  在 1 月 8 日提交给特拉华州监管的一份公司文件,Xnor.ai 报告了一笔涉及自己的合并交易。苹果对收购与西雅图有联系的初创公司并不陌生。2016 年收购 Turi 是最引人注目的一次收购,但那并不是第一次。Turi 的软件帮助大大小小的公司更好地理解他们收集的数据。

  2014 年,苹果收购了隐形云网络初创公司 Union Bay Networks。正是这笔收购促使苹果在西雅图开设了一个工程办公室,该办公室已经成为 AI 研究中心。在接下来的几年里,它在亚马逊公司后院 South Lake Union 地区成长起来,员工人数达到 2000 名人。

  2017 年,苹果收购了硅谷机器语言初创公司 Lattice Data,其创始人中有三名华盛顿大学计算机科学校友,风投公司 Madrona 也是其财务支持者之一。据报道,收购价格在 2 亿美元之间,这将与收购 Xnor.ai 和 Turi 不相上下。


苹果在累计 AI 收购方面领先于谷歌、微软、非死book 和亚马逊

  Xnor.ai 将为苹果提供边缘计算能力,这些能力符合苹果在保护数据隐私方面的目标。保护隐私是苹果首席执行官蒂姆·库克(Tim Cook)去年提出的一个问题。这一问题是一场新争议的核心,焦点是司法部要求解锁沙特军事实习生使用的 iPhone。

  上个月,这名被定性为恐怖分子的实习生在佛罗里达州彭萨科拉海军航空站发动袭击,造成 3 人死亡,8 人受伤。Xnor.ai 的工具可以在移动设备上保护 AI 数据的安全,而不是将其发送到云中,这一事实想必会让苹果特别欣赏。

  对 Xnor.ai 的收购表明,在 AI2 孵化器、华盛顿大学以及微软和亚马逊等本土重量级企业的推动下,西雅图作为 AI 和机器学习领域创新的热点地位不断上升。它还指出,全国范围内 AI 及其应用的浪潮正在上升。

  近年来,随着 AI 技术在软件行业使用激增,与 AI 相关的收购也随之快速增加。2018 年,投资者向美国 AI 初创企业投入了创纪录的 93 亿美元,几乎是前一年总额的两倍。普华永道(PwC)2019 年第四季度发布的报告显示,AI 行业是交易活动排名第二的新兴领域,仅次于金融科技。

  有媒体去年统计称,AI 收购反映出大型科技公司需要获得稀缺的 AI 专业知识。根据 CBInsight 的数据,苹果尤其渴望收购 AI 初创企业,在 2019 年引领所有科技公司进行相关收购。

  去年 10 月,AI2 首席执行官奥伦·埃齐奥尼(Oren Etzioni)和 AI2 孵化器项目负责人雅各布·科尔克(Jacob Colker)撰写了一份全面的分析报告,指出苹果的 Turi 收购证明,西雅图即将出现“高科技初创企业以前所未有的速度加速诞生的现象”。

  他们写道:“随着时间的推移,Turi 被收购为更多 AI 公司涌现奠定了基础,退出带来的收益吸引了投资于新创业公司的天使投资者。成功的退出也刺激了 Turi 员工自己创业。苹果带来的人才吸聚效应创造了一个人才库,成为这些新创业公司的早期雇员。这样的良性循环已经初现端倪。”